¿Qué es un imán y cuáles son sus diferentes tipos?

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El ser humano conoce su existencia desde hace siglos, pero nunca tuvo tanto protagonismo como en los últimos 100 años. Los imanes están presentes en nuestra cotidianidad mucho más de lo que imaginamos. Empezando por el dispositivo donde estás leyendo esta nota, que seguro cuenta con algún elemento imantado en su interior. Sin embargo, muchas personas ignoran qué es un imán y su infinidad de usos posibles. Informática, automotriz e incluso el turismo son solo unas pocas de las industrias que ven en ellos un compañero indispensable para su funcionamiento. 

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 ¿Qué es un imán y cuáles son sus diferentes tipos?

Es cualquier material capaz de generar un campo magnético que le permita atraer hacia sí otro imán o un elemento ferroso. Todos los materiales que tienen estas propiedades que les permiten generar un campo magnético continuo, se consideran imanes. 

Muchos se preguntarán de dónde les viene esa cualidad tan particular, ¿es de origen natural o artificial?, ambas respuestas son correctas e inclusive existen diferentes tipos de imanes dentro de estas dos variedades.

¿Qué son los imanes naturales y artificiales? 

¿Has oído hablar de la magnetita?, si la respuesta es negativa, no hay problema estamos para aclararlo. Resulta que es el elemento central de esta historia, ya que todo cuerpo compuesto por una mezcla de magnetita se considera un imán natural. Este mineral de color negro grisáceo y brillo metálico, es quien ha permitido que hoy podamos escuchar música viajando a casa, en esos mágicos aparatos llamados auriculares.

¿Y los imanes artificiales?, son todos los materiales que gracias a su alta sensibilidad al magnetismo, al ser frotados a nuestra vieja amiga la magnetita, absorben o replican sus propiedades ferromagnéticas.

Existen tres tipos de imanes artificiales:

  • Permanentes, todos aquellos materiales que sostienen el magnetismo por un periodo prolongado de tiempo. Un ejemplo claro son los imanes de aleación de neodimio.
  • Temporales, materiales que aunque son sensibles al magnetismo y lo replican, lo hacen por un periodo acotado de tiempo. Todos en algún momento hemos visto el más famoso de estos, el clip. Este pequeño amigo de las oficinas y los papeles, cuando se lo frota con un imán adquiere sus propiedades, aunque sea por un instante. 
  • Electroimanes, como su nombre lo indica funcionan gracias al paso de la electricidad por su estructura. Suelen estar formados por bobinas de alambre que se enrollan por un núcleo, en general hecho de hierro, por el cual se deja circular electricidad, logrando así un campo magnético a su alrededor. Cabe destacar que el efecto solo se manifiesta mientras la energía corre por el mismo. 

¿Qué materiales son atraídos por un imán y cuáles no? 

Lo más común es pensar que cualquier objeto compuesto por algún metal posee esta propiedad, pero no es así. Entonces, ¿qué materiales son atraídos por un imán y cuáles no?

Empecemos por hablar de los de atracción irresistible: los materiales ferromagnéticos. Compuestos por hierro, cobalto y níquel, gracias a su composición estos elementos se ven fuertemente atraídos a los campos magnéticos, siendo los predilectos para la fabricación de imanes artificiales. 

En un punto medio, tenemos a los materiales paramagnéticos, aquellos que si bien se ven atraídos por los imanes, el efecto es muy débil y en ciertos casos muy poco perceptible. Un ejemplo claro es el aluminio. Puedes comprobarlo tomando cualquier imán que tengas en casa y acercarlo a una lata de gaseosa. Verás que la atracción es muy tenue o casi nula. 

Por último tenemos a aquellos que no quieren saber nada del magnetismo, esos que lo rechazan con solo imaginarlo. Los materiales diamagnéticos, estos se magnetizan en sentido opuesto a un campo, generando un efecto de repulsión. Tres ejemplos claros son el cobre, el oro y el grafito, este último podemos llamarlo el antimagnético, ya que su rechazo es tal que puede quedarse suspendido sobre una matriz de imanes como si estuviera levitando, cual patineta de volver al futuro.

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El mundo del magnetismo es muy interesante. Esa fuerza invisible que atrae y rechaza elementos ha desvelado a la humanidad por siglos y estamos seguros lo seguirá haciendo. Desde los trenes bala, pasando por smartphones y hasta portallaves, los imanes forman parte de nuestra cotidianidad moderna. También son piezas esenciales para el avance científico, tecnológico, industrial e incluso médico. Se ha comprobado inclusive que pueden ser utilizados de forma efectiva en tratamientos de todo tipo. En particular son muy buenos para tratar dolencias musculares, gracias a las técnicas de la magnetoterapia

Ya sabés, los hijos de la magnetita, naturales o artificiales, permanentes o temporales, con su fuerza atrayente o repelente nos seguirán acompañando a lo largo de la historia. Si querés conocer cómo pueden simplificar tu vida cotidiana, te invitamos a que des un paseo por nuestro sitio y conozcas todos los tipos de imanes que tenemos para ofrecerte.

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